Friday, December 14, 2007

Yum Yum VAT

Senior HMRC Hobnob inspector at work

Following last week's post on the mysteries of VAT, it's worth noting the latest developments in the Great Chocolate Coating War:

"Confusion over the chocolate-covered teacake - a dome of marshmallow on a biscuit swathed in milk chocolate - could cost the British government £3.5m after an EU court adviser said the retailer Marks & Spencer should get a refund of the tax it paid during the decades that tax authorities insisted they were biscuits."

Never in the field of edible coatings has so much misery been caused by a sales tax.

Let's remind ourselves of the history.

When the French initially forced us to introduce their abominable tax system in 1973, they kindly permitted us a derogation so that food could be zero rated. But the question then became what is food?

Easy you say- food is stuff you eat.

Ah, such innocence.

You see, bread is food. We can all agree that. And following the famous Marie Antoinette ruling, so is cake. Eccles cake, Bath buns, Dundee cake- they're all food.

And biscuits? Are they food?

Well, yes, they are. Viennese whirls, garibaldi, bourbon creams- all traditional British grub, and all subject to zero VAT.

But what about Hobnobs?

Exactly. That's where the problems start. Because whereas your standard fare Hobnob is VAT free, first class chocolate Hobnobs (milk or plain) get treated very differently. Their chocolate coating lifts them from being mere "food" off up into the ambrosial realm of "luxury biscuits". And whereas everyday biscuits are zero rated, luxury biscuits are whacked for the full 17.5%.

The chocolate Hobnob's one chance of escape is to prove it's a cake. Because cakes get it easy. Cakes are allowed to be smothered in disgracefully thick lashings of the darkest most velvety Belgian chocolate, and nobody can touch 'em for it! They remain zero rated.

However, the Hobnob would find it pretty tough to prove cakeness. True, the chocolate covered teacake made it, and the Jaffa Cake successfully claimed cake nationality in a landmark 1991 case (see excellent summary at But as you may have spotted, they both have "cake" in their name. Plus, according to the court, they both display other "cake-like characteristics" (eg not going soggy if you leave them out- although extensive experiments at Tyler Labs have cast doubt on that claim).

The whole distinction is of course entirely arbitrary, made even more absurd by the fact that if a biscuit's chockie is inside rather than outside, it's zero rated. provides detailed reviews of several excellent zero-rated inside chockie bickies, including the world leading Bahlsen PICK UP:

"It was somebody at Bahlsen who told me of some intricacies of VAT law concerning chocolate and its placement, and its my understanding that such an arrangement of biscuit and chocolate would be VAT free as inner chocolate is not considered 'Luxurious'...

...As you bite into this very solidly assembled biscuit your teeth which have made it through the crispy outer are suddenly arrested by the choc monolith forcing you to change into a lower gear and with a firm bite snap off a piece. This is a non standard biscuit eating experience."

Sounds like we might need to check them out.

Meanwhile, the definition of food has plenty of other grey areas.

Seeds and plants used to grow food are zero rated, whereas the same things bought for "ornamental effect" are taxed at 17.5%. But again, what's food? Nasturtians are taxed, but you can eat them. Asparagus, globe artichokes, and rosemary are all VAT free yet are widely used for ornamental planting.

And the man in Tyler's local garden centre reckons mistletoe is edible- "why do you think the druids ate it? It's hallucinogenic."

A bit like the VAT regs.


  1. Giảm cân có nhiều cách , nhưng cách giảm cân bằng ăn các loại thức ăn được nhiều người dùng đến , món ăn giúp giảm cân, thực đơn giảm cân cấp tốc sẽ giúp bạn có được thân hình đẹp và thon gọn. Khó ngủ hiện nay đang gặp phải ở rất nhiều người , cả già và trẻ .bi kho ngu phai lam sao ? Có nhiều cách trị khó ngủ .Gan là bộ phận lọc các chất độc trong cơ thể người , chính vì vậy việc giải độc gan rất quan trọng . thuốc giải độc gan tốt sẽ giúp bạn có được gan khỏe mạnh . Collagen giúp trẻ hóa làn da và ngăn ngừa các nếp nhăn , kéo dài tuổi thanh xuân, thực phẩm có nhiều collagen sẽ giúp bạn có được làn da đẹp và trẻ mỗi ngày . Ăn các loại các thực phẩm tốt cho mắt sẽ giúp mắt sáng và khỏe mạnh hơn.

  2. Của hàng chúng tôi chuyên cung cấp các sản phẩm bổ trợ sức khỏe như dong trung ha thao nhat ban, okinawa fucoidan, Nấm linh chi nhật bản, Shiseido Collagen là sản phẩm hiện đang rất hot trên thì trường. Được cung cấp uy tín nhất tại
    Còn chần chờ gì nữa mà không liên hệ đến chúng tôi ngay để được tư vấn về sức khỏe và những sản phẩm nào tốt nhất cho bản thân mình.
    Chúc các bạn 1 ngày tốt lành.

  3. Bạn có nhu cầu cần order hàng mỹ. Vậy liệu nếu không có người thân có thể mua được không? Chúng tôi giaonhan247 xin trả lời cho bạn là vẫn được nhé.
    Chỉ cần bạn liên hệ với chúng tôi sản phẩm bạn muốn mua thì chúng tôi sẽ mua giúp bạn. Ngoài ra chúng tôi còn nhận mua hàng xách tay từ úc, ship hàng từ nhật, nhận Order hàng UK,...
    Ngoài ra ở trong nước chúng tôi nhận vận chuyển hàng hóa đi đi lào, gửi hàng đi đài loan, gửi hàng đi mỹ hay chuyển hàng đi campuchia. Hãy nhớ đến chúng tôi khi bạn cần nhé.